Vincent van Gogh zou in Frankrijk zijn meest productieve jaren kennen, vooral de tijd in het zuiden zou een doorslaggevende invloed hebben op zijn stijl.

Tweede thuisland

Vincent van Gogh maakte het merendeel van zijn schilderijen in Frankrijk waar hij de laatste vier jaar van zijn leven woonde. In zijn jonge jaren had Van Gogh een tijd als kunsthandelaar in Parijs gewerkt. In die periode bezocht hij veel musea en galerijen. De jonge Van Gogh deed veel inspiratie op voor zijn eerste schilderijen. Met name de invloed van de Franse schilders Jean-François Millet en Jules Breton zou aanzienlijk zijn. Na een periode in Nederland en Antwerpen verhuisde Van Gogh in maart 1886 naar Parijs waar hij bij zijn broer Theo introk. Hier maakte Van Gogh kennis met het impressionisme en raakte hij bevriend met de schilder Henri de Toulouse-Lautrec. Ook schilderde hij in Parijs een aantal schilderijen waaronder Zelfportret voor de ezel.

Arles

De grootste productie zou Van Gogh in het Zuid-Franse plaatsje Arles kennen. In februari 1888 verliet hij Parijs vanwege gezondheidsredenen. In Arles zou Van Gogh een doorbraak maken. Al snel raakte hij onder de indruk van het zonlicht en de heldere hemel die zijn kleurgebruik dramatisch beïnvloedden. Van Gogh woonde in een ruime woning die hij al snel zou vastleggen in het schilderij Het gele huis. In Arles schilderde hij een aantal van zijn meest beroemde werken als de reeks Zonnebloemen, Irissen en De slaapkamer. Hier leerde Van Gogh ook de schilder Paul Gauguin kennen waarmee hij een korte vriendschap sloot die uitliep op het beroemde incident met het afgesneden oor.

Saint-Rémy-de-Provence

In 1889 kreeg Van Gogh last van zenuwinzinkingen en hij liet zich vrijwillig opnemen in een instelling die gelegen was in het plaatsje Saint-Rémy-de-Provence. Dit betekende niet dat Van Gogh stopte met schilderen. In de inrichting kreeg hij een klein atelier. Ook hier zou Van Gogh, wanneer hij niet geplaagd werd door zenuwaanvallen, prachtige schilderijen produceren, waaronder De sterrennacht en Weg met cipres en ster.

Auvers-sur-Oise

In mei 1890 verliet Van Gogh de instelling om zich in Auvers-sur-Oise te vestigen. In twee maanden schilderde hij weer een groot aantal werken zoals Korenvelden onder dreigende lucht met kraaien. De dag voor zijn zelfmoordpoging begon hij aan zijn laatste schilderij Boomwortels dat Van Gogh niet afmaakte. Op 27 juli 1890 probeerde hij zichzelf door het hart te schieten en stierf twee dagen later. Van Gogh ligt begraven in Auvers-sur-Oise naast zijn broer Theo die een half jaar later overleed.